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Norbert Elias - Una Introducción

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  • Anuario Colombiano de HistoriaSocial y de la Cultura 23. 1996.

    NORBERT ELlAS - UNA INTRODUCCINl

    Vera WeilerDepartamento de Historia

    Universidad Nacional de Colombia

    Haceseis aos apareci en el mercado angloparlante el libro NorbertElias Ctvilization and the Human Self-Image de Stephen Mennell.El autor se haba sentido impulsado a elaborar una especie de ayuda para lalectura de la obra de Elias a causa de "la tensin entre su conviccin de queElias es uno de los pensadores sociolgicos ms importantes del siglo XX cuyotrabajo tiene relevancia e inters ms all de una disciplina acadmicaparticular, por un lado, y las ideas que algunos de los colegas socilogos leatribuyen, por el otro".' El libro comienza con un captulo biogrfico, y tratala mayor parte de los trabajos de Elias en secciones temticas que se rigen mso menos por la cronologa de las publicaciones. Aunque la exposicin deMennell haya suscitado alguna polmica, ante todo por el tratamiento un tantounilateral del contexto intelectual en el cual surgi Elias, parece haberconsenso acerca de la pertinencia de ese tipo de introduccin.' El libro de

    I Jaime Corts colabor en la consecucin de buena parte de los materiales sobre los cualesest hecho este trabajo as como con comentarios a su versin original. Agradezco igualmentea Alberto Supelano y a Mario Barbosa por su ayuda en la organizacin del texto final.

    2 Mennell, S., Norbert Elias. Civilization and the Human Self-Image (New York: BasilBlackwell, 1989) IX. Salvo que sea explicitado lo contrario, la traduccin de las citas es ma.

    J Para una evaluacin algo eufrica ver la resea de Joanne Finkelstein en Sociology,Vol. 24 (Aug. 1990): 544-45. Ms crtica en el sentido arriba sealado la resea de DonaldA. Nielsen en Sociological Analysis, Vol. 51 (Summer 1990): 227-229. Dick Pels ley ellibro de Mennell como manifiesto de una escuela practicante de una poltica de "closedfrontier' que habra sido "quite successful in setting up a closed shop in their particularcomer of the social-scientific world" (p. 183), y el peso de sus objeciones se corresponde conesta lectura. Ver Pels, D., "Elias and the Politics of Theory", Theory, Culture & Society, Vol.8 (1991): 177-183. Richard Kilminster quien saluda el libro de Mennell como el "primerestudio mayor sobre la vida y obra de Elias en ingls ... que por un buen tiempo serreferencia obligatoria acerca de Elias" (p.l65-66), propone revisiones que apuntan a unamayor elaboracin de los orgenes del programa de investigacin de Elias, a precisionesacerca de las capacidades de evaluacin de la sociologa como Elias la concibe as como ala necesidad de una lectura que evite la segmentacin temtica como Mennell la present.Ver Kilminster, R., "Evaluating Elias", Theory, Culture & Society, Vol. 8 (1991): 165-76.

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    Mennell no es el nico de su gnero, lo antecedi un libro de Hermann Korte quetambin busca facilitar el acceso a la obra de Elias y que es una biografiaintelectual ms apretada;" adems de algunos artculos que pueden ser ledosa manera de introduccin." Y los esfuerzos por ofrecer ayudas actualizadas deintroduccin no terminan, no obstante el impacto explosivo que viene produciendola asimilacin de la obra de Elias." Estas lneas se justifican porque enColombia no se dispone prcticamente de ninguna de estas introducciones, ensu versin original o como traduccin espaola.' La siguiente exposicinconsta de tres partes: unos apuntes biogrficos que son de inters porque elcontexto intelectual de la obra de Elias no es muy familiar para muchos lectoresactuales; luego un bosquejo de las lneas centrales del modelo emprico-tericodel proceso de la civilizacin; la tercera seccin se dedica a la socializacin desu obra.

    En agosto de 1982 salieron de la imprenta del Fondo de CulturaEconmica de Mxico tres mil ejemplares de La Sociedad Cortesana", que fueel primer trabajo de aliento elaborado por Norbert Elias y, tambin, el primeroque se tradujo al espaol. Elias acababa de cumplir ochenta y cinco aos y noobstante su avanzada edad se hallaba en la fase ms frtil de su vida en cuantoa publicaciones y reconocimiento acadmico. Desde entonces ha sido publicadaen espaol una parte sustancial de toda la obra de Elias. Las condiciones parasu incorporacin en la discusin cientfica en el mbito hispanoparlante, de esta

    4 Korte, H., Ueber Norbert Elias. Das Werden eines Menschenwissenschaftlers (FrankfurtlM.: Suhrkamp, 1988).

    5 Por ejemplo Featherstone, M., "Norbert Elias and Figurational Sociology: SornePrefatory Remarks", Theory, Culture & Society, Vol. 4, 2-3 (June 1987): 197-211 para unalectura acompaada por Kilminster, R., "Introduction to Elias", ibid.: 213-22l.

    6 Otros trabajos Baumgartner, R. y Eichener, V., Norbert Elias zur Einfiihrung (Hamburg:Junius, 1991). Ms recientemente para el mismo fin tambin Bartels, H.-P., Menschen inFigurationen: Ein Norbert Elias-Lesebuch (Opladen: Leske und Budrich, 1995).

    7 En espaol no pude encontrar nada equivalente a las ayudas arriba referidas. Con estasalvedad puede ser provechoso no obstante su ttulo algo desorientador el captulo "NorbertElias: Literatura y sociologa en el proceso de la civilizacin" en Lamo de Espinosa, E.,Gonzlez G., J.M. Y Torres A., Cristbal, La socio logia del conocimiento y de la ciencia(Madrid: Alianza, 1994): 431-54. Tambin unos comentarios breves pero muy breves en elcaptulo ''Notas sobre la visin del 'Occidente' en la obra de Norbert Elias" de ZabludovskyK., G., Patrimonialismo y modernizacin. Poder y dominacin en la socio logia del Orientede Max Weber (Mxico: Fondo de Cultura Econmica, 1993): 160-65. Y como intento deresumen de los aspectos fundamentales de la obra de Elias: Bjar, H., "La sociologa deNorbert Elias: Las cadenas del miedo", Revista Espaola de Investigaciones Sociolgicas,Vol. 56 (Oct-Dec. 1991): 61-82.

    8Elias, N., La Sociedad Cortesana (Mxico-Madrid: Fondo de Cultura Econmica, 1982).

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    manera, han mejorado notablemente aunque los tirajes de sus libros parecenestar muy por debajo de los que han liderado la difusin en ingls y en alemn,a la vez que sus precios prohibitivamente altos se mueven relativamente muypor encima de stos. En todo caso, las traducciones espaolas no sern el nicoingrediente de una receptividad tmidamente creciente para Elias. Seguramenteel contacto con el mundo expansivo de las citas extradas de Elias para muydiversos temas y fines variados, tambin fomenta curiosidad de fuente. Ydespus de todo, al final de su larga vida l public un libro cuyo ttulo encajamejor que cualquiera de los anteriores con el gusto de final del milenio y queha sido traducido al espaol velozmente."

    No obstante, las barreras para una asimiliacin amplia de Elias por partedel pblico acadmico colombiano siguen siendo altas, aunque han disminuido.Han surgido, tambin, en publicaciones colombianas las primeras notas a piede pgina que se refieren a trabajos de Elias. 1o Sin embargo, no se perciben aunseales que pudieran interpretarse como muestras de una sensibilidad crecientepor el alcance del enfoque de Elias para las diversas disciplinas que se ocupande los hombres.

    A nivel internacional la discusin acerca de la teora de Elias haexperimentado un desarrollo explosivo que, en s mismo, supone un reto. Peroante todo es posible extraer de ella algunos elementos cuyo conocimiento puedaquizs acortar camino en latitudes de menor efervescencia de la disputa terica.Uno de estos puntos es que el conocimiento de alguna informacin biogrficamnima sobre Norbert Elias no es suficiente pero puede ayudar a que suslectores se ubiquen mejor.

    Notas biogrficas

    El debate provocado por los trabajos de Elias hoy en da comprende unaamplia gama de problemas. Uno de ellos lo representa la relacin entre la obray la biografia del autor. Dada la prolongada marginalidad con respecto a losestablishments acadmicos se trata de un reto particular. Como tal lo hanasumido ante todo investigadores que ven en la obra de Elias una sntesis denivel extraordinariamente elevado, a la vez que un programa de investigacincapaz de orientar los estudios sociales hacia los retos que el mundo actual les

    9 Elias, N., La teora del smbolo (Barcelona: Pennsula, 1994).

    10 Los primeros comentarios a Elias incorporados en una publicacin colombiana tal vezsean los que formulara Germn Colmenares en "Sobre fuentes, temporalidad y escritura dela historia", Boletn cultural y bibliogrfico del Banco de la Repblica, vol. XXIV (10/1987):11 y 18.

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    plantea. Especial atencin se ha dirigido a la relacin entre la pertenencia deElias a muy diversos crculos sociales en diversos lugares y a sus nexos con untrasfondo intelectual supremamente dilatado.

    Elias, por razones que forman parte de las indagaciones correspondientes,no facilita mucho el trabajo," aunque l mismo haya reconocido que "Enrealidad ... la relacin entre las hiptesis y teoras de distintos cientficos y elmodo con el cual ejercen influencia mutua y con el cual aprenden unos de otrosy en el cual sostienen sus controversias, en una palabra: la relacin entre lashiptesis y teoras de un determinado cientfico y el desarrollo previo as comola situacin actual en su campo son para la comprensin de la formulacinmisma de hiptesis de la mxima importancia'U? Las siguientes lineasnaturalmente se limitan a unos apuntes que no quieren ser ledos comoejecucin del programa arriba implicado.

    Norbert Elias tuvo la suerte de una larga vida. Naci en Breslau el 22 dejunio de 1897 Ypermaneci activo hasta el primero de agosto de 1990. Murien su apartamento en Amsterdam. Elias fue pues un testigo de nuestro siglo, fuetambin contemporneo, y esto ciertamente puede sorprender, de Borkenau,Lowenthal, Mannheim, tambin lo fue de Horkheimer, Benjamin, Adorno,Marcuse, Aron y de otros que hoy da parecen pertenecer a un pasad